¿Qué es Hardware y Software?

Una computadora, también llamada PC, es un dispositivo que nos permite procesar información, claro que esta definición clásica es un tanto vetusta, ya que actualmente es muy amplia la variedad de tareas que podemos realizar con dicho aparato. Mediante este dispositivo, tanto sea portátil como de escritorio, podremos dibujar, escribir, jugar y comunicarnos con otras personas alrededor del mundo sin importar la distancia a través de la mensajería instantánea, entre muchas otras actividades que nos ayudan en nuestra labor diaria.

Sin embargo, haciendo honor a la definición original, con una PC podremos procesar información en estado puro mediante los programas o software indicados. Son cientos de miles las aplicaciones que le podemos dar a una computadora, y cada usuario puede usar las herramientas necesarias para que la PC lo asista en cada tarea que este comience.

Para todos aquellos que todavía no tienen muy en claro las definiciones en torno a las computadoras, en este post encontraremos todo lo necesario para entender el tema y con esta ayuda también enfrenta cualquier problema técnico que pueda surgir.

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¿En qué consiste una computadora?

Básicamente una computadora consiste de dos partes: el hardware y el software. El hardware es un término genérico utilizado para designar a todos los elementos físicos que lo componen, es decir, gabinete, monitor, motherboard, memoria RAM y demás.

En tanto,  el software es todo aquello que le proporciona a la computadora las instrucciones necesarias para realizar una determinada función. Entre ellos se destacan el sistema operativo, juegos, controladores de dispositivos, programas de usuario y demás.

¿Qué es el hardware?

Así como la computadora se subdivide en dos partes, el hardware que la compone también, de este modo podemos encontrar el llamado hardware básico y hardware complementario.

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El hardware básico agrupa a todos los componentes imprescindibles para el funcionamiento de la PC como motherboard, monitor, teclado y mouse, siendo la motherboard, la memoria RAM y la CPU los componentes más importantes del conjunto.

Por otro lado tenemos el hardware complementario, que es todo aquel componente no esencial para el funcionamiento de una PC como impresoras, cámaras, pendrives y demás.

También podremos encontrar una diferenciación adicional entre los componentes de la PC, y se encuentra dada por la función que estos cumplen dentro de la misma. En los siguientes párrafos podremos conocer la forma en que se dividen.

Chipset: Integrado en la motherboard, el chipset permite el tráfico de información entre el microprocesador y el resto de los componentes que conforman la PC.

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CPU: Este dispositivo tiene la tarea de interpretar y ejecutar las instrucciones recibidas del sistema operativo, además de administrar las peticiones realizadas por los usuarios a través de los programas.

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Memoria RAM: La Memoria RAM  o Memoria de Acceso Aleatorio es donde la computadora almacena los programas, datos y resultados procesados por la CPU, lo que permite su rápida recuperación por parte del sistema, brindado así una mejor performance.

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Unidades de almacenamiento: Son todos aquellos dispositivos destinados al almacenamiento de los datos del sistema o de usuario, es decir, el lugar físico en donde se ubica el sistema operativo, los programas y los documentos del usuario. Estos pueden ser discos rígidos, unidades de CD, DVD o Blu Ray, pendrives o discos externos extraíbles.

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Dispositivos de Salida: Son los dispositivos encargados de mostrarle al usuario los resultados de sus operaciones. Este grupo comprende monitores, impresoras y todo aquello que sirva al propósito de ofrecerle al usuario la posibilidad de ver el resultado de su trabajo.

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Dispositivos de Entrada: Dispositivos que permiten el ingreso de información a la PC. Ejemplos de ello son los teclados, los mouses y otros dispositivos.

Dispositivos mixtos: Estos son componentes que entregan y reciben información, y en este grupo podemos mencionar placas de red, módems y puertos de comunicaciones, entre otros.

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¿Qué es el software?

El software de una computadora es todo aquel código ordenado de tal manera que le permite al usuario ordenarle a la misma que realice una tarea. También se deben subdividir en diversas categorías en base a las funciones que realizan en el sistema.

Conceptos de Software

Software es una secuencia de instrucciones que son interpretadas y/o ejecutadas para la gestión, redireccionamiento o modificación de un dato/información o suceso.

Software también es un producto, el cual es desarrollado por la ingeniería de software, e incluye no sólo el programa para la computadora, sino que también manuales y documentación técnica.

Un software de computadora está compuesto por una secuencia de instrucciones, que es interpretada y ejecutada por un procesador o por una máquina virtual. En un software funcional, esa secuencia sigue estándares específicos que resultan en un determinado comportamiento.

En nuestra computadora, todos los programas que usamos son software: Windows, Outlook, el Firefox, Google Chrome, Microsoft Edge y los antivirus, entre otros. Incluso los virus pueden ser categorizados como software.

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Un software puede ser ejecutado por cualquier dispositivo capaz de interpretar y ejecutar las instrucciones para lo cual es creado. Cuando un software está representado como instrucciones que pueden ser ejecutadas directamente por un procesador decimos que está escrito en lenguaje de máquina. La ejecución de un software también puede ser realizada mediante un programa intérprete, responsable por entender y ejecutar cada una de sus instrucciones. Una categoría especial y notable de intérpretes son las máquinas virtuales, como la Máquina virtual Java (JVM).

El dispositivo más conocido que dispone de un procesador es la computadora. Existen otras máquinas programables, como los teléfonos celulares y máquinas de automatización industrial, entre muchos otros dispositivos.

Clasificación del software

Software de Sistema: Este grupo comprende el sistema operativo, controladores de dispositivos, utilitarios de sistema y toda aquella herramienta que sirva para el control específico de las características de la computadora.

Software de Aplicación: Se le llama software de aplicación a todos aquellos programas utilizados por los usuarios para la concreción de una tarea, y en este grupo podemos encontrar software del tipo ofimático, aplicaciones de diseño gráfico como Photoshop, de contabilidad y de electrónica, por solo citar una pequeña fracción de todas las categorías de aplicaciones que podemos encontrar en el mercado.

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Tipos de software

El software, también llamado programa o aplicación, además del hardware, es una de las piezas fundamentales de cualquier computadora o sistema de cómputo tales como PCs de escritorio, netbooks, smartphone, notebooks o tablets. Sin estos programas, la computadora no sería más que un aparato que no es capaz de hacer nada por sí mismo, salvo decorar un escritorio. A partir de este punto trataremos de hacer una revisión sobre los distintos tipos de programas y aplicaciones que se pueden encontrar en el mercado.

Existen muchos tipos de software, cada uno desarrollado con un fin específico, y a lo largo de los años se ha establecido una categorización que define la tarea que cumple. A partir de aquí conoceremos como se diferencian los diferentes tipos de programas y algunos ejemplos de las aplicaciones más conocidas.

Sistemas Operativos

Este tipo de software controla la computadora, y sin él, la PC no es capaz de interpretar las acciones que le pedimos, por ejemplo cortar o pegar. Los ejemplos más importantes de sistemas operativos son Microsoft Windows, en cualquiera de sus versiones, es decir Windows XP, Windows Vista, Windows 7 o Windows 8, Windows 10, Apple MacOS o Linux en su distribuciones Mandriva, Ubuntu, Kubuntu y Debian, por citar sólo los más importantes.

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Pero también existen otros tipos de sistemas operativos exclusivos para otros dispositivos como smartphones y tablets. Los mejores ejemplos de ellos son Symbian, Android, iOS, Windows Phone y BlackBerry OS, entre otros.

Procesadores de Texto

Sustituyen, con muchísimas ventajas, a la ya muy obsoleta máquina de escribir, pudiéndose escribir textos, memorándum, cartas, contratos, informes, correspondencia en general, y cualquier otro documento que sea necesario mostrar en papel o enviar a través de correo electrónico.

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Con un procesador de textos, se pueden utilizar diversos recursos para la composición de un documento tales como: subrayado, negrita, fuentes de letras de diversos tipos, colores, corrección ortográfica, inserción de textos, imágenes, tablas y muchas otras opciones que lograrán un aspecto profesional para nuestro escrito. Los ejemplos más citados de procesador de textos son Microsoft Word, Libre Writer, WordPad, Abiword  o Kword.

Planillas de Cálculo

Este tipo de aplicaciones sirven para hacer todo tipo de cálculos y operaciones matemáticas, siendo bastante útiles para diversas aplicaciones tales como hojas de pago, contabilidad, cuentas a pagar y a cobrar, cálculos estadísticos, balances, gráficos estadísticos y muchas otras posibilidades para el ámbito de la contabilidad en la empresa o el hogar. Ejemplos de ellos son Microsoft Excel, Lotus y Office Calc.

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Bases de Datos

Estos programas son utilizados para almacenar información tal como registro de clientes, proveedores, materiales, productos, a los efectos de poder tener un seguimiento eficaz de stocks o movimientos de cualquier índole. Las aplicaciones más importantes de este ámbito son Microsoft Access, FoxPro y Office Base.

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Programas de CAD

CAD (Computer Aided Design), se refiere a los programas de diseño asistido por computadora que son muy utilizados por arquitectos, ingenieros, diseñadores y todo profesional que se dedique a la confección de planos de cualquier tipo. Muy utilizados en arquitectura, ingeniería y electrónica entre otros. El ejemplo más significativo de esta categoría es AutoCAD de la empresa Autodesk, pero también podemos contar con Blender, de código abierto y gratuito.

Diseño Gráfico

Este tipo de programas son los utilizados regularmente en cualquier estudio de diseño gráfico en donde se compongan revistas, libros, y todo tipo de material impreso.

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Básicamente se pueden dividir en dos tipos: Composición y retoque y manipulación de imágenes, habiendo otros programas que complementan estas acciones. Los programas más utilizados en este ámbito son Adobe Illutrator, Adobe InDesign, Adobe Photoshop, siendo también usados, pero en menor medida CorelDraw! y Corel Photo Paint, entre otros.

También podemos contar con programas de diseño totalmente gratuitos, los que podemos conocer pulsando sobre este enlace.

Suites

Este tipo de programas suelen integrar varias aplicaciones que cumplen una función diferente en un mismo paquete. Las más conocidas suites son Microsoft Office, Open Office o Adobe Suite. Las primeras dos integran software enfocado al trabajo en la oficina, con procesador de texto, planilla de cálculo y otros, mientras que el tercero se encuentra dirigido al profesional del ámbito gráfico.

Navegadores (Browsers)

Quizás uno de los programas más utilizados en la actualidad, dado el furor imparable de Internet y las redes sociales. Estos programas nos sirven para conectarnos y navegar a través de Internet. Los navegadores más populares son Microsoft Edge, Mozilla Firefox, Google Chrome, Safari y Opera. Cabe destacar que todos ellos son programas gratuitos.

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Aplicaciones para Smartphones

Una categoría especial de software son los programas exclusivamente diseñados para los sistemas operativos incluidos en los teléfonos inteligentes actuales.

En el mercado existen varios sistemas operativos para teléfonos móviles, como pudimos ver más arriba, no siendo compatibles las aplicaciones diseñadas para Android con Windows Phone, por dar un ejemplo.

Estas apps, como también se conoce al software para teléfonos celulares, ofrecen al usuario un abanico muy importante de posibilidades, ya que con ellas puede contar con ayuda para cualquier tipo de tarea que desee emprender con su teléfono. Para ello existen en el mercado aplicaciones para oficina, lectores de correo, juegos y muchas otras, sólo es cuestión de buscar en las tiendas oficiales de cada sistema operativo y seleccionar la que más nos convenga.

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Hardware, soporte físico de la computadora

A partir de aquí vamos a descubrir la importancia del hardware y los principales elementos que lo componen.

La función de estos componentes suele dividirse en tres categorías principales: entrada, salida y almacenamiento de datos. Los componentes de esas categorías están relacionados a través de un conjunto de cables o circuitos llamado bus con la unidad central de proceso (CPU), el microprocesador que maneja a la computadora y le suministra capacidad de cálculo. 

El hardware de entrada posee dispositivos externos, esto es, componentes situados fuera de la CPU de la computadora, que proporcionan información e instrucciones.

El lápiz óptico

Entre los elementos físicos tenemos, por ejemplo, un lápiz óptico, que es un puntero con un extremo fotosensible que se utiliza para dibujar sobre el monitor o para seleccionar información en la pantalla pulsando un botón en el lápiz óptico o presionando el lápiz contra la superficie de la pantalla. El lápiz tiene sensores ópticos que identifican la fracción de la pantalla por la que se está pasando.

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El mouse

Un mouse o ratón, es un dispositivo apuntador diseñado para ser tomado como una mano. Cuenta en su parte inferior con un dispositivo detector (generalmente una bola o láser) que permite al usuario controlar el movimiento del cursor en la pantalla deslizando el mouse por una superficie plana o pad. Para seleccionar objetos o elegir instrucciones en la pantalla, el usuario pulsa un botón del mouse, ya sea el derecho o izquierdo.

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El joystick

Un joystick es un dispositivo formado por una palanca que se mueve en varias direcciones y dirige un cursor u otro objeto gráfico por la pantalla de la computadora.

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El teclado

Un teclado es un dispositivo parecido a una máquina de escribir, que posibilita al usuario introducir textos e instrucciones. Algunos teclados poseen teclas de función especiales o dispositivos apuntadores integrados, como trackballs (bolas para mover el cursor) o zonas sensibles al tacto que permiten que los movimientos de los dedos del usuario dirijan el cursor en la pantalla.

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La pantalla

La pantalla cambia la información generada por la computadora en información visual. Las pantallas suelen tener una de las siguientes formas: un monitor de rayos catódicos o una pantalla de cristal líquido (LCD, siglas en inglés), aunque en la actualidad las opciones se han multiplicado.

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La impresora

Matriz de puntos: Las impresoras toman textos e imágenes de la computadora y los imprimen en papel. Las impresoras matriciales utilizan minúsculos alambres que golpean una cinta entintada creando caracteres.

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Láser: Las impresoras láser emplean haces de luz para trazar imágenes en un tambor y luego toman pequeñas partículas de un pigmento negro, llamado tóner.

Ink Jet: También existe un tercer tipo, llamado impresora Ink Jet o de Chorro de tinta, la cual es la impresora más usada en la actualidad por precio y prestaciones, estando su funcionamiento basado en traspasar tinta a alta presión desde unos cartuchos situados en la misma.

Firmware: Un intermediario entre el hardware y el software

Quienes solemos utilizar diferentes dispositivos electrónicos compuestos por hardware y software, seguramente hemos oído mencionar más de una vez el término Firmware, y la importancia que este elemento posee dentro del funcionamiento de los equipos, como así también la necesidad de actualizar esta herramienta con las nuevas versiones disponibles.

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En principio cabe destacar que el término Firmware comenzó a difundirse a finales de la década de los sesenta, y que básicamente definía el microcódigo residente en la memoria RAM, encargado de implementar distintas instrucciones de la computadora. 

Gracias a las características de este elemento, el mismo podía ser modificado con los cambios necesarios para establecer nuevas instrucciones que posteriormente serían ejecutadas por el CPU. 

Con el paso de los años, el Firmware se convirtió en un elemento cotidiano, del cual disponen la mayoría de los dispositivos electrónicos digitales, ya que permite que sea posible el envío de diferentes series de instrucciones a los distintos componentes electrónicos de un equipo, como es el caso de la PC, en la cual el Firmware se puede llegar a encargar de un sinfín de instrucciones específicas para el procesador, el BIOS (Basic Input Output System), diversas aplicaciones y demás.

Debido a que el Firmware, que como su nombre lo indica se trata de programación en firme, y se caracteriza por ser un bloque de instrucciones para determinados propósitos, suele definírselo como un elemento de software del equipo.

No obstante, al encontrarse incorporado a la propia electrónica de los dispositivos, también es correcto asegurar que se trata de un componente de hardware del mismo.

En realidad, el Firmware, que reside en memorias de tipo no volátil tales como la ROM, EEPROM o Flash, es el intermediario entre el dispositivo y la electrónica del mismo, que se encarga de controlar y enviar las instrucciones externas del equipo y asegurar que éstas se efectúen correctamente.

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En la actualidad, debido a la necesidad imperiosa de la existencia de Firmware en prácticamente todos los dispositivos que posean circuito integrado, es posible encontrar este tipo de programación en infinidad de equipos, tales como impresoras, monitores, reproductores, unidades ópticas, periféricos, y por supuesto también en componentes como microprocesadores, memorias y demás.

Incluso el propio BIOS de la computadora es considerado un Firmware, ya que es el encargado de activar las distintas instrucciones para el encendido de la PC y ejecutar los mandos para el inicio de los entornos del sistema operativo.

Otro es el caso de los periféricos que acompañan a nuestra PC, ya que cada uno de ellos trabaja con un Firmware especial para tareas específicas, el cual suele no venir incluido dentro del dispositivo, sino que se carga en el momento en que el mismo es conectado y recibe la orden de arranque por intermedio del sistema operativo de la computadora. Muchas veces este Firmware viene incluido en los drivers que acompañan a dichos accesorios. 

Inconvenientes y problemas con el Firmware

El mayor inconveniente de la mayoría de los Firmware que incluyen los diferentes equipos electrónicos es la falta de actualización automática, lo que puede provocar ciertas fallas en su funcionamiento habitual.

Es por ello, que constantemente se lanzan nuevas versiones de diferentes Firmware, el cual en general deberá ser actualizado de manera manual por el usuario.

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Tal es el caso de lo que sucede con muchos reproductores de Divx existentes en el mercado, que para lograr modificaciones en sus diversas funciones, como por ejemplo la visualización de subtítulos con tipografías más grandes que con la configuración provista de fábrica o mayor soporte de códecs para archivos multimedia, es necesario descargar de distintos sitios de Internet los nuevos Firmware actualizados, y efectuar de forma manual la instalación de este nuevo sistema de programación en firme.

Lo mismo sucede con las actualizaciones de Firmware de otros equipos, tales como teléfonos celulares, computadoras de abordo de automóviles, reproductores de música y demás.

Actualizaciones de Firmware

Las actualización de los Firmware puede provenir de las empresas fabricantes de los equipos, como sucede por ejemplo con las publicadas por la compañía Apple para su iPhone, o incluso pueden llegar a ser desarrolladas por usuarios comunes, actividad a la que se la denomina “Hackear” el Firmware, que en los últimos años se ha centrado mayormente en la modificación de los Firmware correspondientes a reproductores de video y música de gama baja.

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Los efectos de la actualización del Firmware

En general, los Firmware sufren modificaciones que responden a mejorar la funcionalidad del mismo, y de esta manera ofrecer un rendimiento superior del equipo que lo contiene. 

A pesar de que muchos dispositivos actuales incluyen la función de actualización de Firmware de manera automática, lo cierto es que una gran cantidad de equipos no han incorporado dicha funcionalidad, por lo que muchas veces es el usuario quien deberá encargarse de realizar esta tarea de forma manual, pero extremadamente sencilla.

Actualizaciones fundamentales de Firmware

La actualización del Firmware representa un cambio drástico y beneficioso para el equipo, ya que no sólo permite la actualización del propio dispositivo, sino que además puede llegar a ampliar las características del mismo, ofreciendo una mayor funcionalidad.

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En general, cuando los fabricantes lanzan un nuevo Firmware actualizado para alguno de sus equipos, la actualización debe realizarse sin lugar a dudas, ya que en la mayoría de los casos se trata de Firmware modificados que incluyen la corrección de errores que pudiera presentar el dispositivo en su funcionamiento habitual.

En ocasiones son los propios usuarios los que desarrollan las modificaciones necesarias de los Firmware, como es el caso de las reiteradas actualizaciones de Firmware de reproductores de Divx de mesa de gama baja, que mediante la actualización ofrece la posibilidad de reproducir archivos comprimidos con códecs que anteriormente el equipo no soportaba. 

En ocasiones la nueva versión del Firmware puede llegar a añadir funciones y mejorar las preestablecidas, ofreciéndonos características más modernas para el uso del dispositivo.

Este suele ser uno de los motivos más importantes por el cual los usuarios deciden actualizar el Firmware de sus dispositivos, ya que a través de esta técnica, se logran modernizar diversos aspectos, estos pueden variar desde el simple cambio cosmético de su interfaz gráfica hasta complejos valores de configuración de su funcionamiento.

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Cómo actualizar el Firmware: El temor de muchos

A pesar de las grandes ventajas que representa la actualización del Firmware, muchos usuarios prefieren no realizar esta operación, por temor a causar un daño irreversible en el dispositivo.

La única manera en que podamos llegar a causar un daño irreversible en el dispositivo durante la actualización de su Firmware es utilizando una versión incorrecta del mismo, o bien que la instalación del nuevo Firmware se viera interrumpida por cualquier motivo. 

Si bien se trata de una operación delicada, que puede conllevar al desperfecto permanente del equipo, lo cierto es que tomando los recaudos necesarios, utilizando el Firmware adecuado y llevando a cabo los pasos detallados para realizar la actualización, mediante esta operación lograremos actualizar nuestros equipos, añadirle mayor cantidad de funciones y mejorar la compatibilidad de formatos.