Tipos de licencias de software. Software Libre y comercial

Uno de los puntos en que con mayor frecuencia se confunden los usuarios de computadoras, es en el tipo de licencia que ofrece el software. Estas licencias de software básicamente son un contrato entre el autor del programa y el usuario, y comprenden una serie de términos y cláusulas que el usuario deberá cumplir para usar el mismo.

Esto rige en todos los programas, comerciales, o libres y gratuitos, pero en este último caso, las condiciones siempre están a favor del usuario final. En este artículo intentaremos echar un poco de luz sobre el asunto, lo que nos permitirá conocer las diferentes tipos de licencia de software con que se distribuyen las aplicaciones que usamos todos los días.

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Tipos de licencia de Software

  1. Software Libre o Free Software

Es un software disponible para cualquiera que desee utilizarlo, copiarlo y distribuirlo, ya sea en su forma original o con modificaciones. La posibilidad de modificaciones implica que el código fuente está disponible. Si un programa es libre, puede ser potencialmente incluido en un sistema operativo también libre. Es importante no confundir software libre con software gratis, porque la libertad asociada al software libre de copiar, modificar y redistribuir, no significa gratuidad. Existen programas gratuitos que no pueden ser modificados ni redistribuidos. Y existen programas pagos.

  1. Copyleft

La mayoría de las licencias usadas en la publicación de software libre permite que los programas sean modificados y redistribuidos. Estas prácticas están generalmente prohibidas por la legislación internacional de copyright, que intenta impedir que alteraciones y copias sean efectuadas sin la autorización del o los autores. Las licencias que acompañan al software libre hacen uso de la legislación de copyright para impedir la utilización no autorizada, pero estas licencias definen clara y explícitamente las condiciones bajo las cuales pueden realizarse copias, modificaciones y redistribuciones, con el fin de garantizar las libertades de modificar y redistribuir el software registrado. A esta versión de copyright, se le da el nombre de copyleft.

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  1. GPL

La Licencia Pública General GNU (GNU General Public License GPL) es la licencia que acompaña los paquetes distribuidos por el Proyecto GNU, más una gran variedad de software que incluye el núcleo del sistema operativo Linux. La formulación de GPL es tal que en vez de limitar la distribución del software que protege, llega hasta impedir que este software sea integrado en software propietario. La licencia GPL se basa en la legislación internacional de copyright, lo que debe garantizar cobertura legal para el software licenciado con GPL.

  1. Debian

La licencia Debian es parte del contrato realizado entre Debian y la comunidad de usuarios de software libre, y se denomina Debian Free Software Guidelines (DFSG). En esencia, esta licencia contiene criterios para la distribución que incluyen, además de la exigencia de publicación del código fuente: (a) la redistribución libre ; (b) el código fuente debe ser incluido y debe poder ser redistribuido; (c) todo trabajo derivado debe poder ser redistribuido bajo la misma licencia del original; (d) puede haber restricciones en cuanto a la redistribución del código fuente, si el original fue modificado; (e) la licencia no puede discriminar a ninguna persona o grupo de personas, así como tampoco ninguna forma de utilización del software; (f) los derechos otorgados no dependen del sitio en el que el software se encuentra; y (g) la licencia no puede ‘contaminar’ a otro software.

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  1. Open Source

La licencia de Open Source Initiative deriva de Debian.

  1. BSD

La licencia BSD cubre las distribuciones de software de Berkeley Software Distribution, además de otros programas. Esta es una licencia de software considerada ‘permisiva’, ya que impone pocas restricciones sobre la forma de uso, alteraciones y redistribución del software. El software puede ser vendido y no hay obligaciones de incluir el código fuente. Esta licencia garantiza el crédito a los autores del software pero no intenta garantizar que las modificaciones futuras permanezcan siendo software libre.

  1. X.org

El Consorcio X distribuye X Window System bajo una licencia que lo hace software libre, aunque sin adherirse al copyleft. Existen distribuciones bajo la licencia de la X.org que son software libre, y otras distribuciones que no lo son. Existen algunas versiones no-libres del sistema de ventanas X11 para estaciones de trabajo y ciertos dispositivos de IBM-PC que son las únicas funciones disponibles, sin otros similares que sean distribuidos como software libre.

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  1. Software con Dominio Público

El Software con dominio público es software sin copyright. Algunos tipos de copia o versiones modificadas pueden no ser libres si el autor impone restricciones adicionales en la redistribución del original o de trabajos derivados.

  1. Software Semi-libre

El Software semi-libre es un software que no es libre pero permite que otros individuos lo usen, lo copien, lo distribuyan y hasta lo modifiquen. Ejemplos de software semi-libre son las primeras versiones de Internet Explorer de Microsoft, o algunas versiones de browsers de Netscape, y StarOffice.

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  1. Freeware

El término freeware no posee una definición ampliamente aceptada, pero esta licencia de software es utilizada para programas que permiten la redistribución pero no la modificación, y que incluyen su código fuente. Estos programas no son software libre.

Es un programa gratuito. Sin embargo, no es libre. En este tipo de licencia el autor puede restringir su programa al uso empresarial, redistribución no autorizada, modificación por usuarios y otro tipo de restricciones. Algunos ejemplos de este tipo de software son Microsoft Edge, Google Chrome, el archiconocido Adobe Reader, Adobe Flash Player, Windows Live Messenger y muchos otros.

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  1. Shareware

Shareware es el software disponible con el permiso para que sea redistribuido, pero su utilización implica el pago. Generalmente, el código fuente no se encuentra disponible, y por lo tanto es imposible realizar modificaciones.

Es un programa distribuido gratuitamente, pero por tiempo limitado o con algunos recursos restringidos. A través del pago de un valor definido por el autor del programa, se puede obtener el registro del programa o la versión integral con todos los recursos. Abarca las licencias adware, trial y demo.

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  1. Software Propietario

El Software propietario es aquel cuya copia, redistribución o modificación están, en alguna medida, prohibidos por su propietario. Para usar, copiar o redistribuir, se debe solicitar permiso al propietario o pagar.

  1. Software Comercial

El Software comercial es el software desarrollado por una empresa con el objetivo de lucrar con su utilización. Nótese que “comercial” y “propietario” no son lo mismo. La mayor parte del software comercial es propietario, pero existe software libre que es comercial, y existe software no-libre que no es comercial.

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  1. Adware

Subprograma que descarga publicidad sobre otro programa principal. Esto ocurre cuando un programa tiene versiones comerciales o más avanzadas que necesitan ser compradas para poder ser utilizadas. Pagando por la versión comercial, esos anuncios desaparecen. Es una licencia muy poco usada. Un ejemplo es el Ashampoo Burning Studio 2009.

  1. Trial

Versión de programa pago, distribuido gratuitamente con todos los recursos activos, pero por un tiempo determinado. Es como un programa freeware, que después de determinado tiempo deja de funcionar. Para continuar con la utilización del programa, se debe comprar la clave de registro e insertarla en el programa, para que vuelva a ejecutarse. Ejemplo: Nero, Alcohol 120% y Photoshop.

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  1. Demo

Versión de demostración, liberada por el autor, que no contiene todas las funciones del programa original. Es distribuida gratuitamente, y no tiene plazo de validez, pero también tiene pocos recursos y funciones. Ejemplo: Need for Speed DEMO, FIFA DEMO.

  1. Crippleware

Es un programa con menos recursos y funciones. Muy conocido como “versión lite”. Ideal para ser usado en computadoras viejas. Ejemplo: BurnAware Free.

  1. Donationware

Versión de programa en la que el autor solicita una donación, para cubrir los gastos del desarrollo del programa. No es obligatoria, pero si solicitada. El programa no sufre variantes por realizar o no la donación. Ejemplo: FreeRapid Downloader, Linux Slax.

  1. Abandonware

Programa cuyo desarrollo fue abandonado. El autor debe anunciar públicamente el abandono del programa para ser “abandoware”, mientras tanto el programa está protegido contra los derechos de copia (copyright). Si la discontinuidad es anunciada, el programa puede ser distribuido y modificado por cualquier usuario o desarrollador.

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“Queda asegurada la tutela de los derechos relacionados a programas informáticos por el plazo de cincuenta años, a partir del 1 de enero del año siguiente de su publicación o, en la ausencia de esta, de su creación”.

Licencias de software extrañas o muy poco utilizadas

  1. Careware

Licencia de programa que solicita la ayuda de donaciones para fondos de caridad y organizaciones de ayuda humanitaria.

  1. Postcardware (o cardaware)

Tipo de licencia en la que el autor solicita que una tarjeta o postal se le sea enviada. El usuario es sólo invitado a hacer eso. Muy similar al Emailware, en que los usuarios mandan e-mails al autor del programa.

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Diferencias entre Software Libre y Software Comercial

Diferenciar el hardware del software no es difícil. En las primeras clases de informática de cualquier escuela, mostrar las diferencias entre hardware y software es muy común. Pero lo relativo al software es más complicados de comprender, a pesar de ser muy usados y muchas veces en forma ilegal. Un punto importante a diferenciar son los conceptos de Software Libre y Software Comercial.

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  1. Software Libre

Software Libre o no propietario son aquellos que están bajo una licencia libre y que su uso, modificación y distribución son permitidos a todos. Las principales licencias de software libre son GPL y LGPL. La primera, destinada a usuarios que puedan incorporarle modificaciones o que puedan agregar el software libre a un trabajo propio, el cual deberá ponerlo a disposición también con la misma licencia. La segunda, es más libre y destinada inclusive a software comercial.

Software Libre no implica necesariamente que es gratuito, este es un punto importante a considerar, muchos softwares libres pueden ser vendidos o incorporado a ellos la venta de consultoría o servicios anexos.

Ejemplos de Softwares Libres:

  • Sistema Operativo Linux
  • Lenguajes Java y PHP
  • Base de datos MySQL
  • Programa de oficina Open Office

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Software Comercial

El Software Comercial o propietario es aquel que tiene un dueño y su uso se permite mediante una licencia comercial y en la mayoría de las veces pagada. El Software Comercial no es diferente comercialmente de cualquier otro producto, sólo teniendo en cuenta que aun pagando por un software estaremos recibiendo sólo la licencia o derecho de uso y no estaremos comprando el software propiamente dicho.

Las empresas más importantes en el mercado de software comercial son Microsoft, Adobe, Corel, Autodesk, Apple, entre otras.

Ejemplos de Softwares Comercial:

  • Sistema operativo Windows
  • Paquete de oficina Office (Word, Excel, Power Point)
  • Aplicación para el tratamiento de imágenes Photoshop
  • Suite para desarrollo web Dreamweaver, Flash y Fireworks
  • Software para diseño gráfico vectorial Corel Draw

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¿Debo usar Software Libre o Software Comercial?

Usar Software Libre y Software Comercial es una decisión de cada empresa o persona. El precio, licencia, modelo de negocios, soporte y funcionalidades son algunos puntos que deben ser considerados. Muchas personas y empresas, hacen uso mixto de Software Libre y Software Comercial. Es una buena estrategia ya que de esta forma puedes explotar lo mejor de ambos.

¿Qué es Código Abierto?

Código abierto es un software que pone a disposición de cualquier usuario su código fuente. A pesar de que este tipo de software es de buena calidad, el principal atractivo es que es gratis. Más allá de esto, hay ciertas pautas que debe cumplir el código abierto:

  • Redistribución libre: la licencia del código abierto no debe de ninguna forma cobrar royalties o cualquier otro tipo de costo.
  • Código fuente: el software debe agregar el código fuente y permitir la distribución en la forma de código fuente y compilada.
  • Licencias: La licencia no debe discriminar cualquier tipo de persona o toma de iniciativas específicas.

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Actualmente, algunos gobiernos está de acuerdo con que el uso de software libre es una excelente opción. La liberación de los códigos de los programas desarrollados por órganos oficiales es considerada un bien para la sociedad. Realmente, la liberación del código fuente de muchos programas genera grandes beneficios a la población, entre los que se destacan, por ejemplo, los programas de educación a distancia.

Los programas más utilizados que poseen código abierto son:

  • Mozilla Firefox
  • Perl
  • Apache HTTP Server
  • Linux
  • OpenOffice
  • Gimp
  • eMule

Software Libre y Propietario

Para quien no conoce mucho de software y de los tipos de licencias que existen, es raro que tome una posición ideológica sobre algo tan intangible e incorpóreo. Pero, en esta era de las Tecnologías de la Información, lo extraño sería que nos quedemos alejados de una realidad que forma parte del día a día de cada uno de nosotros.

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Desde el software que recibe el pedido de la mesa en el restaurante, a la transferencia bancaria vía Internet, pasando por una conversación en el chat o por el currículo que se escribe en un procesador de texto, los programas informáticos tocan los destinos de todos nosotros. 

Esta es la realidad y va a ser así por mucho tiempo. Sin embargo no somos nosotros los que nos debemos adaptar al programa, sino que el software debe adaptarse a nuestras necesidades. Y este es ya un punto en el que no debemos ceder. Esto porque el marketing de la comercialización de estos productos quiere que compremos compulsivamente, y además, algo que a veces no alcanza todos nuestros requerimientos.

Podemos comenzar hablando de un simple procesador de texto, propiedad de una cualquier empresa monopólica, gigante tiburón esperando ansiosamente el total control sobre todos los tipos de comunicación y datos (parece cinematográfico pero no lo es). Este simple programa llamado “palabra”, esconde detrás de cada tecla que presionamos un sin-número de operaciones algorítmicas, funciones, procedimientos y sub-rutinas.

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Operaciones esas que deberían estar documentadas para que todos nosotros tuviéramos la certeza de que aquello que el software está realmente haciendo es eso que le pedimos y no otra cosa, como ser el envío de información y datos personales para el procesamiento por alguna empresa de investigación de mercado o el puro y simple espionaje sobre nuestros documentos privados. No hay documentación suficiente, ni siquiera es posible “ver” esas operaciones pues el código del software está compilado y no es posible “abrirlo” a no ser que cometamos un acto tremendamente ilegal.

Otra cuestión del software “cerrado” es el hecho de obligar a utilizar siempre el mismo programa para abrir el mismo tipo de documento que fue guardado en el disco. O sea, nos quedamos sin acceso a nuestros propios datos si deseamos cambiar de procesador de texto.

Por otro lado, podemos hablar de otro procesador de texto, que hace exactamente lo mismo y un poco más, abre y guarda todos los formatos de texto, no cuesta nada más que el tiempo de la instalación, podemos verificar lo que el programa hace exactamente mirando su código, podemos compartirlo con amigos, empresa, familia y encima de todo no nos obliga a registrar nuestro nombre ni otros datos personales.

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-“¿Genial, fantástico! Pero porque que yo nunca oí hablar en eso?” – pregunta el lector.

Fácil de responder. Imaginemos un grupo gigantesco de especialistas informáticos decide construir algo para el bien comunitario, sin la ganancia económica como objetivo, ni siquiera dejando abierta la posibilidad de que algún día aquel programa sea objeto de una comercialización selvática.

Sin embargo, como no tienen ganancia, tampoco pueden llegar a tener un marketing poderoso que haga llegar la información al gran mercado de consumidores. Consumidores estos que continúan pagando dinero por software que básicamente es lo que llamamos vulgarmente “fachada”, pues cerca de un 80% de la inversión es en marketing y no en desarrollo.

La comunidad del software libre

Hablemos de la comunidad GNU, que empezó hace algunos años y que sin querer creó una gigantesca plataforma que no sólo tiene un procesador de texto, sino todo lo necesario para una gran empresa, o para una persona común, y todo esto puede funcionar en una computadora con total legalidad y sin restricciones.

Programas editores de imágenes, edición de vídeo, CAD, multimedia, hojas de cálculo, edición web, servidores web, e-mail, Sql, Dhcp, Samba, programación en cualquier lenguaje, reconocimiento de todos los tipos de particiones y muchos otros tipos de aplicaciones forman parte del mundo del software libre.

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El sistema GNU/Linux es de momento el exponente máximo que vence por mucho a todos los sistemas operativos propietarios en lo que respecta a fiabilidad uptime, escalabilidad, seguridad, gestión de memoria y procesador y, más recientemente, un uso fácil y práctico.

El término Software libre no es una cuestión de precio, sino una cuestión de libertad de expresión. En el sitio web de GNU dicen que no debemos pensar en este tipo de software como si fuera “cerveza gratis”. Al contrario el lector de este artículo debe pensar que ideológicamente es libertad para poder ejecutar el programa para cualquier fin, libertad de estudiar cómo funciona y poder adaptarlo a sus necesidades (por eso el acceso al código es tan importante), libertad de redistribuir copias y libertad de publicar las modificaciones que efectuó.

“Software Libre” no significa “no-comercial”. Un programa libre debe estar disponible para uso comercial, desarrollo comercial, y distribución comercial. El desarrollo comercial de software libre no es raro; tales softwares libres comerciales también son muy importantes.

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Sería de hecho muy interesante si cuando se “adquiere” un software propietario se tuviera la paciencia para leer el EULA (End User Licence Agreement), aquel contrato enorme que aparece en la instalación del software y nadie lee. Descubriríamos cosas fantásticamente interesantes como por ejemplo: que lo que se terminó de adquirir no fue el software, sino el derecho intransmisible del usar (lo que significa que sólo la persona lo puede utilizar), y que no tienen ninguna garantía por daños que el software pudiera causar, entre otras cosas. Pero eso es otra historia.